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6 Luglio: Washington-New York City

L’ "Avventura” con la A maiuscola è sempre fatta di grandi soddisfazioni ma anche di momenti difficili. E se ogni volo del nostro "Across America 2013" in questo senso può rivendicare il bollino di  "Avventura dall’interno", penso che questo volo finale di HB-SIA rappresenti qualcosa di eccezionale.

 

Uno strappo sull'ala del Solar Impulse

Sono le 9,15 a Payerne e la tensione è visibile sul volto di tutti. Per la prima volta dal 2010, quando l'HB-SIA ha fatto il suo primo volo, siamo tutti consapevoli che l'aereo potrebbe essere costretto a fare un atterraggio di emergenza.

Ray, il nostro direttore di volo, ci racconta solo la notizia. Un pezzo del tessuto che ricopre il lato inferiore dell'ala sinistra si è strappato, rivelando un’apertura piuttosto ampia sotto questa ala. E 'accaduto un po' prima del nostro waypoint "PANZEE" sopra l'Oceano Atlantico, un luogo in cui siamo tenuti ad avere una tenuta di 5 ore.

La situazione è descritta in meno di 30 secondi e discutiamo le possibili conseguenze con Ray. Poi torniamo tutti al lavoro per esaminare le condizioni di un atterraggio di emergenza: dove, quando, quanto tempo per raggiungere ogni possibile campo d'aviazione, come gestire l'energia delle batterie, com’è il vento e qual è il rischio di turbolenza durante la discesa, qual è la superficie del vento su ogni possibile pista... Nel frattempo il traffico aereo statunitense è avvertito della nostra difficoltà, così come la guardia costiera.

 

Centro di gestione delle crisi

Al centro di controllo della missione (MCC) siamo pronti a gestire questo tipo di situazione. Durante i voli multipli virtuali che abbiamo svolto dal 2007, siamo stati addestrati a gestire le situazioni di "crisi" cambiando il piano di volo e definendo una nuova strategia di volo in breve tempo.

Questi corsi di formazione ci hanno permesso non solo di sapere cosa dobbiamo fare noi, ma anche quello devono fare gli altri. In tali condizioni il successo è dovuto allo spirito di squadra con cui lavoriamo. Ma questa sera l'atmosfera è diventata improvvisamente strana, perché ciò che potrebbe accadere si è appena trasformato in realtà.

Nel  “team simulazione” dobbiamo lavorare velocemente. Calcoliamo le diverse possibilità per raggiungere senza indugio gli aeroporti selezionati. Le condizioni sono tutt'altro che ideali in quanto sono solo le 3,30 del pomeriggio, il che significa che, a causa delle condizioni termiche, troveremo una situazione potenzialmente turbolenta non appena torneremo sopra la terraferma. Vengono studiate strategie alternative e sono trasferite a Ray che ne discute con Andrew. Sullo schermo, il suo volto mostra un’intensa concentrazione. E’ a 6.000 chilometri dal nostro centro di controllo della missione (MCC), ma probabilmente non lo abbiamo mai sentito così vicino a noi come in questo momento.

 

Una decisione decisiva

Si decide di cercare di raggiungere New York, in volo lungo la costa, in modo da evitare turbolenze termiche che potrebbero danneggiare ulteriormente l’aereo. Nik, Michel e Yves-André hanno appena negoziato con il controllo del traffico aereo degli Stati Uniti l'autorizzazione per André di volare direttamente verso l'aeroporto JFK.

Luc e Wim affinano le previsioni del vento per arrivare prima al JFK e determinano le caratteristiche del getto di basso livello che incontreremo, poco prima di mezzanotte, al di sopra della "Lower New York Bay".

Sappiamo che le prossime ore saranno decisive. Se la situazione rimane stabile, dovremmo essere in grado di raggiungere New York. E mentre scorre continuamente sullo schermo il messaggio pop-up che spiega che a causa di un problema tecnico l'HB-SIA atterrerà prima a New York, credo che a questo punto tutti ricordiamo le ultime 48 ore di preparazione: la situazione meteo migliora gradualmente fino a diventare quasi ideale per un decollo questa mattina, i numerosi calcoli per ottimizzare la strategia di volo a bassa quota, il piano di volo completamente nuovo che diventa realtà una volta accettato dal controllo del traffico aereo degli Stati Uniti, il GO finale e il decollo di questa mattina in perfetto orario, l'aereo che atterrà sulla pista di Washington e lascia il terreno con la stessa incredibile facilità...

 

Pronti per l'atterraggio

L'elicottero che monitora l'evoluzione della situazione ci dice che lo strappo si è stabilizzato. Si tratta naturalmente di una buona notizia. E mentre André continua a volare verso New York, il nostro lavoro si concentra sui dettagli del suo arrivo, e in particolare sulla scelta della pista da chiedere alla torre di controllo.

Questa scelta è fatta in funzione della direzione del vento per l'atterraggio, ma il basso livello del getto complica il nostro compito perché non ha lo stesso orientamento della superficie del vento. In ultima analisi, la pista 31L rappresenta la soluzione migliore, anche se l'approccio è meno diretto rispetto al caso della pista 22L, più facile raggiungere da Giamaica Bay. Il controllo del traffico aereo US ci chiede una tempistica precisa per sorvolare gli ultimi punti di passaggio e per l'approccio finale, in modo da ricalcolare nuovamente tutti i valichi per fornire le informazioni richieste.

A New York tutti si stanno preparando per l'atterraggio. Le immagini mostrano Tahan che controlla la velocità del vento e la presenza di raffiche di terra, anemometro alla mano. André è ora a 30 minuti dall'aeroporto, in volo a 3.000 piedi sopra la Lower New York Bay. Seguiamo i progressi del volo sui nostri schermi, monitoriamo i tempi di attraversamento dei waypoints e la velocità del vento visualizzati sugli schermi della telemetria. André inizia la sua discesa poco prima di entrare in Jamaica Bay. Lentamente, l'altimetro visualizza le figure in marcia irresistibilmente avanti. A 1.500 metri, nel Jet Low Level, il vento è ancora 20 nodi, è molto, ma è previsto che si indebolisca più in basso, a circa 500 metri o forse anche sotto.

Infine gli schermi mostrano il sorvolo della pista. A 300 metri il vento si attenua un po ', ma se l'aeromobile rimane stabile, la telemetria mostra come André in realtà stia continuamente manovrando il bastone per mantenere la stabilità. Il suo lavoro è impressionante. Trenta metri, venti metri, dieci metri... i secondi sembrano eterni e un silenzio straordinario è caduto sopra il MCC. Infine, il carrello di atterraggio tocca il terreno e l'aereo è ancora in funzione alcuni secondi sulla pista prima di fermarsi.

 

"Across America", missione compiuta!

All’improvviso con questo ultimo e definitivo passo dell’ "avventura americana" finisce anche l’era dei velivoli HB-SIA, ora in pensione, e la memoria torna ai ricordi di dieci anni fa, all'inizio di questo incredibile progetto .. .

Il mio primo incontro con André, nel suo ufficio presso l'EPFL, quando ha afferrato un foglio di carta A4 per disegnare il principio di un aereo a energia solare... Il pranzo fatto insieme,  che mi diede abbastanza tempo per analizzare la complessità di un progetto del genere...

Le mie spiegazioni sulla lavagna nel pomeriggio, in modo da presentare ad André tipologia del modello che mi raccomandava di rappresentare e ottimizzare fedelmente. E, infine, la mia sensazione sulla via del ritorno a Parigi: questo sarebbe stato certamente il più straordinario progetto cui io abbia mai lavorato, nella mia carriera di matematico".

 

                                                                                                                                      

                                                                                                                              Christophe Béesau

             Esperto di Altran nel team Solar Impulse in “Advanced Modelling and Simulation”